Big Ben, Londres

Connaissez-vous Big Ben, à Londres ? Cet résolument une icône de la capitale britannique, mais aussi du Royaume-Uni, qui sonne avec une précision millimmétrée.

Big Ben, Londres

Big Ben est l’horloge de la tour, célèbre pour sa précision et pour sa cloche massive. À proprement parler, le nom ne fait référence qu’à la grande cloche des heures, qui pèse 15,1 tonnes (13,7 tonnes), mais elle est généralement associée à toute la tour de l’horloge à l’extrémité nord des Chambres du Parlement, dans le quartier londonien de Westminster. La tour elle-même était officiellement connue sous le nom de tour Saint-Étienne jusqu’en 2012, date à laquelle elle a été rebaptisée Elizabeth Tower à l’occasion du jubilé de diamant d’Elizabeth II, célébrant 60 ans sur le trône britannique. Les aiguilles de l’horloge mesurent respectivement 9 et 14 pieds (2,7 et 4,3 mètres) et la tour de l’horloge s’élève à environ 320 pieds (97,5 mètres). À l’origine en coordination avec le Royal Greenwich Observatory, les carillons de Big Ben sont diffusés – avec quelques interruptions – depuis 1924 comme signal horaire quotidien par la British Broadcasting Corporation (BBC).

big ben

L’horloge a été conçue par Edmund Beckett Denison (plus tard Sir Edmund Beckett et Lord Grimthorpe) en association avec Sir George Airy (alors astronome royal) et l’horloger Edward Dent. La principale contribution de Denison était un nouvel échappement à gravité qui conférait une précision sans précédent à l’horloge. Dans une horloge à pendule, une roue d’échappement est autorisée à tourner sur le pas d’une dent pour chaque double oscillation du pendule et à transmettre une impulsion au pendule pour le maintenir en mouvement. Un échappement idéal transmettrait l’impulsion sans interférer avec le balancement libre, et l’impulsion devrait être aussi uniforme que possible. Le double échappement à gravité à trois pattes conçu par Denison pour Big Ben réalise le second mais pas le premier. Big Ben est enroulé trois fois par semaine et l’enroulement prend plus d’une heure. Big Ben est précis à moins de deux secondes par semaine. Le pendule est ajusté en ajoutant au poids les centimes effectués avant la décimalisation de la monnaie du Royaume-Uni en 1971. Chaque centime permet à Big Ben de gagner 0,4 seconde par jour.

En 1852, Dent remporta la commande de fabriquer la grande horloge, mais il mourut avant de terminer le projet, et celui-ci fut ensuite terminé par son fils, Frederick Dent. L’horloge et la cloche ont été installées ensemble en 1859. Le surnom est dit par certains historiens pour représenter Sir Benjamin Hall, le commissaire des travaux.

Le premier casting de la cloche avait échoué; le deuxième moulage a été fait par George Mears de la fonderie de Whitechapel Bell et a été tiré à la tour par une équipe de wagon de 16 chevaux. Peu de temps après son installation, il a également développé une fissure et a été mis hors service jusqu’à sa réparation en 1862. Denison a blâmé la fissure sur la fonderie, qui l’a poursuivi pour diffamation (l’affaire a été réglée à l’amiable). Pendant deux ans pendant la Première Guerre mondiale, la cloche de Big Ben a été silencieuse pour empêcher les avions ennemis de l’utiliser pour se concentrer sur les Chambres du Parlement, et pendant la Seconde Guerre mondiale, son horloge n’était pas allumée pour la même raison. En 1934 et 1956, la cloche a été restaurée et réparée. Des travaux d’entretien ont été effectués sur l’horloge en 2007. Le 21 août 2017, Big Ben a cessé de sonner, la tour faisant l’objet d’un projet de restauration de quatre ans au cours duquel la cloche devait sonner uniquement pour des événements spéciaux, notamment le réveillon du Nouvel An et Dimanche du souvenir.

Big Ben, à Londres, est un l’un des monuments du monde.

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