La Tour de Londres

Découvrez la Tour de Londres, forteresse royale au coeur de la capitale britannique qui abrite notamment les joyaux et bijoux de la couronne.

La Tour de Londres

Tour de Londres, surnommée la tour, forteresse royale et monument de Londres. Ses bâtiments et ses terrains servaient historiquement de palais royal, de prison politique, de lieu d’exécution, d’arsenal, de monnaie royale, de ménagerie et de bureau des archives publiques. Il est situé sur la rive nord de la Tamise, dans la partie extrême ouest de l’arrondissement de Tower Hamlets, à la frontière avec la ville centrale de Londres.

Immédiatement après son couronnement (Noël 1066), Guillaume Ier le Conquérant a commencé à ériger des fortifications sur le site pour dominer la communauté marchande indigène et pour contrôler l’accès à l’Upper Pool de Londres, la principale zone portuaire avant la construction de quais plus en aval dans le 19ème siècle. Le donjon central – connu sous le nom de Tour Blanche – a été commencé vers 1078 près de l’enceinte de la vieille ville romaine et a été construit en calcaire de Caen en Normandie. Au cours des XIIe et XIIIe siècles, les fortifications s’étendent au-delà de l’enceinte de la ville, la Tour Blanche devenant le noyau d’une série de défenses concentriques entourant un quartier intérieur et un extérieur.

Le «rideau» intérieur comporte 13 tours entourant la tour blanche, dont les plus connues sont la tour sanglante, la tour Beauchamp et la tour Wakefield. Le rideau extérieur est entouré par le fossé, alimenté à l’origine par la Tamise mais drainé depuis 1843. Le mur extérieur du fossé a des embrasures pour les canons; à côté d’eux, des pièces d’artillerie modernes sont tirées cérémonieusement lors d’occasions d’État. L’ensemble du complexe de bâtiments couvre 18 acres (7 hectares). La seule entrée du terrain est au coin sud-ouest, de la ville; lorsque la rivière était encore une autoroute majeure de Londres, le watergate du XIIIe siècle était très utilisé. Son surnom, la porte des traîtres, vient des prisonniers amenés à travers la tour, qui a longtemps été utilisée comme prison d’État. Les arsenaux qui occupent maintenant la tour blanche, ainsi qu’un bâtiment en brique du XVIIe siècle à côté, abritent des armes et des armures du début du Moyen Âge à l’époque moderne. Une grande partie de cette collection, administrée sous le nom de Royal Armoury, a été déplacée à un nouveau site muséal à Leeds en 1996.

La tour était une résidence royale jusqu’au 17ème siècle, et du 13ème siècle à 1834 elle abritait la Ménagerie Royale (la Tour du Lion). Au Moyen Âge, la Tour de Londres est devenue une prison et un lieu d’exécution pour des crimes liés à la politique, la plupart des captifs étant mis à mort (assassinés ou exécutés) sur Tower Green ou, à l’extérieur du château, en public sur Tower Hill. Parmi les tués, il y avait Sir Simon Burley (en 1388), conseiller et précepteur de Richard II; l’homme d’État Edmund Dudley (1510); l’humaniste Sir Thomas More (1535); la deuxième épouse d’Henri VIII, Anne Boleyn (1536); Lady Jane Grey et son mari, Lord Guildford Dudley (1554); et le 11e Lord Lovat, Simon Fraser (1747), qui était un chef jacobite écossais. Pendant la Première Guerre mondiale, plusieurs espions y ont été exécutés par un peloton d’exécution. Parmi les autres détenus notables figuraient la princesse Elizabeth (plus tard Elizabeth I), qui a été brièvement emprisonnée par Mary I pour suspicion de complot; le soldat et conspirateur Guy Fawkes; l’aventurier Sir Walter Raleigh; et Sir Roger Casement, qui a été arrêté pour trahison pendant la Première Guerre mondiale. En 1483, le roi adolescent Edward V et son jeune frère ont été vus pour la dernière fois dans la Tour avant leur disparition et leur probable meurtre.

Jusqu’en 1994, les joyaux de la couronne et les insignes britanniques étaient conservés dans la Jewel House souterraine; ils sont maintenant logés dans une installation hors sol plus spacieuse. Au cours des années 90, des travaux de restauration ont été effectués dans diverses parties de la tour, notamment dans les appartements médiévaux de Wakefield et les tours Saint-Thomas.

Une garnison militaire est maintenue dans la tour, qui, avec son enceinte, constitue une «liberté» en dehors des juridictions locales. Il est tenu pour le souverain par un gendarme, qui est désormais toujours maréchal. Il y a un gouverneur résident, qui occupe la maison de la reine du XVIe siècle sur Tower Green et est responsable des gardiens yeoman, ou «bœufs», comme on les appelle communément. Ils portent toujours un uniforme Tudor et vivent dans la tour, et leurs responsabilités comprennent des visites guidées pour les deux à trois millions de visiteurs annuels de la tour. Les corbeaux aux ailes coupées sont gardés sur le terrain par le maître des corbeaux; une tradition datant de l’époque du roi Charles II (règne de 1660 à 1685) stipule que si les corbeaux quittaient la tour, la fortification et l’État tomberaient. Près de la tour se trouve le Tower Bridge (1894), le seul pont du centre-ville sur la Tamise sous le pont de Londres. La forteresse a été désignée site du patrimoine mondial de l’UNESCO en 1988.

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