Fallingwater House, Pennsylvanie

Fallingwater est une résidence de week-end située près de Mill Run, dans le sud-ouest de la Pennsylvanie, qui a été conçue par l’architecte américain Frank Lloyd Wright pour la famille Kaufmann en 1935 et achevée en 1937. La construction audacieuse de la maison au-dessus d’une chute d’eau a contribué à relancer la carrière d’architecte de Wright et est devenue l’un des bâtiments les plus célèbres du XXe siècle. La résidence a été ouverte comme musée en 1964.

Edgar J. Kaufmann, père, magnat des grands magasins, et sa femme, Liliane, ont demandé à Wright de concevoir une retraite de week-end sur les terres de la famille, près de l’ancienne communauté Bear Run, au sud-est de Pittsburgh. Kaufmann avait été présenté à Wright par son fils, Edgar, en 1934, lorsque ce dernier avait participé au Taliesin Fellowship de Wright, un programme de formation pour architectes et artistes. Wright avait 67 ans à l’époque de la rencontre, avec peu de commandes au milieu de la Grande Dépression. Sa carrière semblait proche de la retraite – le succès de ses résidences de style Prairie au cours de la première décennie du XXe siècle s’était estompé à la suite de la publicité négative faite autour de sa vie personnelle. Le projet de Wright pour Fallingwater a cependant prouvé qu’il avait toujours une vision audacieuse de l’architecture. Kaufmann et sa femme s’attendaient à une maison de week-end offrant une vue sur une chute d’eau favorite, mais ils ont été surpris de constater que les plans de Wright plaçaient la maison directement au-dessus de la chute d’eau. Wright a fait valoir qu’il ne voulait pas reléguer les chutes à un simple point de vue que les Kaufmann pourraient regarder de loin de temps en temps, mais qu’il voulait intégrer les chutes dans la vie quotidienne de la famille. En plaçant la résidence au-dessus de la chute, les Kaufmann seraient toujours en mesure d’entendre le mouvement de l’eau et d’être conscients de la présence de la chute.

Après quelques doutes et des discussions animées, la construction de Fallingwater a commencé en 1936. Des artisans et des ouvriers locaux furent engagés, et les matériaux furent directement extraits du terrain des Kaufmann. Fallingwater était pratiquement achevé en 1937, et la famille a occupé la résidence à l’automne. Elle devint rapidement célèbre lorsque le magazine Time fit figurer Wright et un dessin du bâtiment en couverture de son numéro du 17 janvier 1938. En effet, Wright a ajouté une maison d’hôtes sur le site en 1939 pour accueillir les visiteurs curieux des Kaufmann.

Fallingwater était un chef-d’œuvre des théories de Wright sur l’architecture organique, qui cherchait à intégrer les humains, l’architecture et la nature de manière à ce que chacun soit amélioré par cette relation. Wright pensait que l’architecture ne devait pas seulement s’intégrer confortablement dans son paysage naturel, reproduire ses formes et utiliser ses matériaux, mais qu’elle devait également cultiver et révéler les qualités dormantes cachées dans son environnement. Fallingwater se développe donc à partir du paysage rocheux du site. Ses terrasses en béton flottent au-dessus des chutes, attirant l’attention sur l’eau tout en respectant son espace. Leurs formes horizontales et leur couleur ocre rappellent et mettent en valeur les blocs rocheux situés en contrebas. Bien que les terrasses semblent planer, elles sont en fait ancrées à la cheminée centrale en pierre de la maison par des porte-à-faux. Les maisons de Wright se développent généralement à partir d’une cheminée centrale, qui, selon lui, est le point central de toute maison. Wright voulait que la circulation du bâtiment ait une impression de compression à l’intérieur et d’expansion à l’approche de l’extérieur. C’est pourquoi les vastes terrasses occupent environ la moitié du bâtiment, tandis que les espaces intérieurs sont petits et dotés de plafonds bas, créant ainsi une grotte abritée au milieu du paysage accidenté. Le bâtiment attire la nature à l’intérieur de ses trois étages : des falaises naturelles dépassent de la cheminée centrale, la lumière du sud pénètre par de grandes fenêtres d’angle et le bruit de l’eau qui coule est toujours présent. L’attention portée par Wright aux détails a permis de créer des caractéristiques uniques telles qu’une trappe au premier étage au-dessus des escaliers menant directement au cours d’eau en contrebas, des niches personnalisées pour exposer la collection d’art des Kaufmann et des meubles intégrés pour compléter l’espace.

Fallingwater a prouvé que Wright n’était pas un architecte dépassé prêt à prendre sa retraite, mais un visionnaire durable prêt à passer à la phase suivante de sa carrière. Certaines de ses commandes les plus prestigieuses ont suivi, notamment le musée Guggenheim à New York. Les Kaufmann continuèrent à résider à Fallingwater mais remarquèrent rapidement que la terrasse principale commençait à s’affaisser, ce qui fut reconnu plus tard comme le résultat du refus de Wright d’utiliser de l’acier supplémentaire malgré les suggestions de son entrepreneur. La terrasse a été réparée des décennies plus tard par l’ajout de câbles d’acier.

Des années après le décès de ses parents dans les années 1950, Edgar Kaufmann, agissant selon les souhaits de son père, confia le bâtiment et le terrain voisin au Western Pennsylvania Conservancy en 1963. Fallingwater a ouvert ses portes en tant que musée l’année suivante, en conservant intacts le mobilier et la collection d’art soigneusement sélectionnés par les Kaufmann. Le conservatoire a continué à entretenir le bâtiment jusqu’au 21e siècle, accueillant environ 150 000 visiteurs par an. En 2019, la résidence, ainsi que sept autres bâtiments de Frank Lloyd Wright, ont été désignés comme site du patrimoine mondial de l’UNESCO.

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