Pompei, Italie

Pompéi est une ancienne cité romaine préservée, située en Campanie, en Italie, à 23 km au sud-est de Naples, à la base sud-est du mont Vésuve. Le 24 août 79, vers midi, une énorme éruption du Vésuve a projeté des débris volcaniques sur la ville de Pompéi, suivie le lendemain par des nuages de gaz brûlants. Les bâtiments ont été détruits, la population a été écrasée ou asphyxiée, et la ville a été ensevelie sous une couche de cendres et de pierre ponce. Pendant de nombreux siècles, Pompéi a dormi sous son manteau de cendres, qui a parfaitement préservé ses vestiges. Lorsque ceux-ci ont finalement été mis au jour, dans les années 1700, le monde a été stupéfait par la découverte d’une ville gréco-romaine sophistiquée figée dans le temps. De grands bâtiments publics, dont un forum impressionnant et un amphithéâtre, de somptueuses villas et toutes sortes de maisons, datant du IVe siècle avant J.-C., ont également été mis au jour. À l’intérieur se trouvaient des restes préservés de personnes s’étant mises à l’abri de l’éruption ; d’autres étaient enterrées alors qu’elles fuyaient ; des boulangeries ont été découvertes avec des pains encore dans les fours. Les bâtiments et leur contenu ont révélé la vie quotidienne dans le monde antique et ont suscité l’intérêt du XVIIIe siècle pour tout ce qui était classique.

Pompéi a été construite sur un éperon formé par une coulée de lave préhistorique au nord de l’embouchure de la rivière Sarnus (l’actuelle Sarno). Herculanum, Stabiae, Torre Annunziata et d’autres communautés ont été détruites en même temps que Pompéi. Pompéi, Herculanum et Torre Annunziata ont été classées collectivement au patrimoine mondial de l’UNESCO en 1997.

Pompéi comptait entre 10 000 et 20 000 habitants au moment de sa destruction. La ville moderne (comune) de Pompéi (pop. [2011] 25 440) se trouve à l’est et contient la basilique de Santa Maria del Rosario, un centre de pèlerinage.

Histoire de Pompéi

Il semble certain que Pompéi, Herculanum et les villes voisines ont été colonisées par des descendants de langue oscane des habitants néolithiques de la Campanie. Des preuves archéologiques indiquent que le village oscan de Pompéi, stratégiquement situé près de l’embouchure de la rivière Sarnus, a rapidement subi l’influence des Grecs cultivés qui s’étaient installés de l’autre côté de la baie au 8e siècle avant Jésus-Christ. L’influence grecque a toutefois été remise en question lorsque les Étrusques sont arrivés en Campanie au VIIe siècle. L’influence des Étrusques est restée forte jusqu’à ce que leur puissance maritime soit détruite par le roi Hiéron Ier de Syracuse lors d’une bataille navale au large de Cumes en 474 avant notre ère. Une deuxième période d’hégémonie grecque a suivi. Puis, vers la fin du Ve siècle, les Samnites belliqueux, une tribu italique, conquirent la Campanie, et Pompéi, Herculanum et Stabiae devinrent des villes samnites.

Pompéi est mentionnée pour la première fois dans l’histoire en 310 avant J.-C., lorsque, au cours de la deuxième guerre samnite, une flotte romaine débarque dans le port de Pompéi à Sarnus et, de là, attaque sans succès la ville voisine de Nuceria. À la fin des guerres samnites, la Campanie fait partie de la confédération romaine, et les villes deviennent des « alliées » de Rome. Mais elles ne sont pas complètement subjuguées et romanisées avant l’époque de la guerre sociale. Lors de cette guerre, Pompéi a rejoint les Italiens dans leur révolte contre Rome et a été assiégée par le général romain Lucius Cornelius Sulla en 89 avant Jésus-Christ. Après la guerre, Pompéi, tout comme le reste de l’Italie au sud du Pô, a reçu la citoyenneté romaine. Cependant, pour punir Pompéi de son rôle dans la guerre, une colonie de vétérans romains y fut établie sous la direction de Publius Sulla, le neveu du général romain. Le latin remplaça l’oscan comme langue officielle, et la ville se romanisa rapidement dans ses institutions, son architecture et sa culture.

Une émeute dans l’amphithéâtre de Pompéi entre les Pompéiens et les Nucériens, en 59 de notre ère, est rapportée par l’historien romain Tacite. En 62 de notre ère, un tremblement de terre a fait de gros dégâts à Pompéi et à Herculanum. Les villes ne s’étaient pas encore remises de cette catastrophe lorsque la destruction finale les a frappées 17 ans plus tard.

Le mont Vésuve est entré en éruption le 24 août 79 de notre ère. Un témoignage vivant est conservé dans deux lettres écrites par Pline le Jeune à l’historien Tacite, qui s’était enquis de la mort de Pline l’Ancien, commandant de la flotte romaine à Misenum. Pline l’Ancien s’était précipité de Misenum pour aider la population sinistrée et voir de près les phénomènes volcaniques, et il est mort à Stabiae. Les fouilles du site et les études volcanologiques, notamment à la fin du XXe siècle, ont permis d’apporter des précisions. Le 24 août, juste après midi, des fragments de cendres, de pierre ponce et d’autres débris volcaniques ont commencé à se déverser sur Pompéi, recouvrant rapidement la ville sur une profondeur de plus de 3 mètres et provoquant l’effondrement des toits de nombreuses maisons. Des nuées ardentes de matériaux pyroclastiques et de gaz chauds ont atteint les murs de la ville dans la matinée du 25 août et ont rapidement asphyxié les habitants qui n’avaient pas été tués par la chute des débris. D’autres coulées pyroclastiques et pluies de cendres ont suivi, ajoutant au moins 2,5 mètres de débris supplémentaires et préservant dans un nuage de cendres les corps des habitants qui ont péri en s’abritant dans leurs maisons ou en essayant de fuir vers la côte ou par les routes menant à Stabiae ou Nuceria. Ainsi, Pompéi est restée ensevelie sous une couche de pierres ponces et de cendres de 6 à 7 mètres de profondeur. L’enfouissement soudain de la ville l’a protégée pendant les 17 siècles suivants du vandalisme, du pillage et des effets destructeurs du climat et de la météo.

Histoire des fouilles

Les ruines de Pompéi ont été découvertes pour la première fois à la fin du XVIe siècle par l’architecte Domenico Fontana. Herculanum a été découvert en 1709 et les fouilles systématiques ont commencé en 1738. Les travaux n’ont commencé à Pompéi qu’en 1748, et en 1763, une inscription (« Rei publicae Pompeianorum ») a été trouvée, identifiant le site comme étant Pompéi. Les travaux effectués dans ces villes au milieu du XVIIIe siècle ont marqué le début de la science moderne de l’archéologie.

Sous le patronage de Don Carlos, roi de Naples, l’ingénieur militaire Karl Weber a réalisé des études systématiques de 1750 à 1764, mais d’autres fouilles précoces étaient souvent désordonnées et irresponsables, menées par des chercheurs de trésors ou d’autres travailleurs non formés. Les fouilles désordonnées ont pris fin en 1860, lorsque l’archéologue italien Giuseppe Fiorelli est devenu directeur des fouilles. Les zones situées entre les sites fouillés ont été dégagées et soigneusement documentées. Pompéi a été divisée en neuf régions ; les insulae (îlots) de chaque région ont été numérotées, et chaque porte de la rue a reçu un numéro afin que chaque maison puisse être facilement localisée par trois chiffres. Fiorelli a également mis au point la technique consistant à faire des moulages de corps en versant du ciment dans les creux formés dans les cendres volcaniques où les corps s’étaient désintégrés.

En 1951, après l’interruption causée par la Seconde Guerre mondiale, les fouilles intensives ont repris sous la direction d’Amedeo Maiuri, qui avait dirigé les fouilles de 1924 à 1961. De vastes zones ont été mises au jour au sud de la Via dell’Abbondanza, dans les régions I et II, et les débris empilés à l’extérieur des murs de la ville ont été déblayés. On a ainsi découvert la Porta (porte) de Nocera et une impressionnante étendue de cimetière de chaque côté de la route menant de la porte à Nuceria. Dans les années 1990, environ deux tiers de la ville avaient été fouillés.

Dans les environs de Stabiae et Gragnano, les fouilles initiées par Don Carlos de Naples ont permis de découvrir 12 villas entre 1749 et 1782. Les travaux y ont été repris au XXe siècle. La villa de San Marco, avec ses deux grands jardins à péristyle et son bain, est la mieux conservée. D’autres villas ont été découvertes à Scafati, Domicella, Torre Annunziata et sur les pentes inférieures du Vésuve, près de Boscoreale et Boscotrecase. Beaucoup de ces villas ont été enterrées après les fouilles, mais quelques-unes peuvent être vues, notamment la Villa des Mystères.

Description de Pompéi

La ville de Pompéi a une forme irrégulière car elle a été construite sur une coulée de lave préhistorique. Les fouilles indiquent que la partie sud-ouest de la ville est la plus ancienne, mais les spécialistes ne s’accordent pas sur les étapes de l’expansion des murs ni sur l’identité des bâtisseurs. Les murs ont une circonférence de 3 km et entourent une zone d’environ 66 hectares. Sept portes de la ville ont été fouillées. La rue principale, qui s’étendait du sud-est au nord-ouest, était la Via Stabiana ; elle reliait la Porta Vesuvio, ou Porte du Vésuve (44 mètres au-dessus du niveau de la mer), dans la partie la plus haute de la ville, à la Porta di Stabia, ou Porte de Stabiae (8 mètres), dans la partie la plus basse. C’est par cette porte que passait le trafic en provenance de la rivière Sarnus et de Stabiae. Cette rue était traversée par deux autres rues principales, la Via dell’Abbondanza et la Via di Nola.

Les bâtiments publics sont pour la plupart regroupés en trois zones : le Forum (élévation de 110 pieds [34 mètres]), situé dans la grande zone plane au sud-ouest ; le Forum triangulaire (82 pieds [25 mètres]), situé sur une hauteur au bord du mur sud donnant sur la baie ; et l’Amphithéâtre et la Palaestra, à l’est.

Le Forum était le centre de la vie religieuse, économique et municipale de la ville ; c’était un grand espace rectangulaire entouré d’un portique à colonnades à deux étages. Dominant le Forum au nord, le temple dédié à la triade des divinités capitolines : Jupiter, Junon et Minerve. À l’est se trouvait le Macellum, ou grand marché aux provisions. Au sud, le petit sanctuaire des Lares de la ville (divinités tutélaires), construit après le tremblement de terre de 62, le temple de Vespasien et l’imposant siège de l’industrie lainière, érigé par la riche protectrice Eumachia. En face du Capitole, à l’extrémité sud du Forum, se trouvaient le lieu de réunion du conseil municipal et les bureaux des magistrats de la ville. La grande basilique, avec sa salle principale entourée de quatre côtés par un couloir, est le bâtiment le plus important de la ville du point de vue architectural ; elle revêt une importance considérable pour l’étude de l’origine et du développement de la basilique chrétienne. Elle servait de bourse couverte et de lieu d’administration de la justice. À l’ouest se trouvait le temple de Vénus Pompéienne, divinité protectrice de Pompéi. En face de la basilique se trouvait le temple d’Apollon, l’un des plus anciens de la ville.

Les maisons les plus luxueuses ont été construites au cours de la deuxième période samnite (200-80 avant J.-C.), lorsque l’intensification des échanges commerciaux et des contacts culturels a entraîné l’introduction des raffinements hellénistiques. La Maison du Faune occupe un pâté de maisons entier et possède deux atria (salles principales), quatre triclinia (salles à manger) et deux grands jardins péristyles. Sa façade est construite en tuf gris à grain fin de Narcérie, le principal matériau de construction de cette période. Les murs sont décorés dans le style de la première Pompéi, ou Incrustation, qui imite les murs revêtus de marbre au moyen de stucs peints. La célèbre mosaïque d’Alexandre le Grand trouvée dans la Maison du Faune est probablement une copie d’une peinture hellénistique perdue. De nombreuses maisons de cette période étaient décorées de mosaïques de sol élaborées. (Voir mosaïque : mosaïques romaines.) La Maison des noces d’argent, avec son imposant atrium à hautes colonnes, a également été construite à cette époque, mais elle a subi des modifications ultérieures. La belle salle de banquet et l’exèdre, qui servait de salle de classe pour les enfants de la famille, ont été décorées dans le style de la seconde Pompéi, ou style architectural, qui était populaire de 80 avant J.-C. à 14 après J.-C..

Le grand nombre de maisons construites pendant la période samnite a rendu nécessaire la construction de moins de maisons à l’époque romaine. Celles qui furent construites étaient généralement moins imposantes, avec des atriums plus bas, mais avec une décoration plus élaborée. La maison de Marcus Lucretius Fronto est une petite mais élégante maison de la période impériale romaine. Le tablinum (bureau du maître) est décoré dans un style particulièrement raffiné du Troisième Pompéien, ou égyptien, généralement daté du début de l’empire au tremblement de terre. La maison des Vettii est typique des maisons de la classe marchande prospère de l’époque romaine. Certaines de ses pièces sont décorées dans le quatrième style pompéien, ou ornemental.

La maison à atrium-péristyle, avec ses belles peintures, ses meubles élégants et ses beaux jardins avec des fontaines et des sculptures en bronze et en marbre, n’est pas aussi typique qu’on le pense généralement. On trouve également de nombreuses petites maisons dans la ville, dont beaucoup sont des boutiques. Les fouilleurs préservent aujourd’hui aussi complètement que possible tous les aspects de la vie antique. Les maisons des humbles sont aussi instructives que celles des riches. De nombreux toits, étages et balcons ont été restaurés.

Pompei fait partie des plus beaux monuments du monde.

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